Известный русский художник, академик живописи Ю.Ю. Клевер родился  в январе 1850 года в Дерпте (город Тарту). Его родители не имели к искусству никакого отношения, его отец, немец по происхождению, по фамилии фон Клевер, был магистром химии и преподавал в Дерптском Ветеринарном институте. Тем не менее, маленький Юлий с детства проявлял способности к рисованию, и его родителям скоро стало совершенно ясно, что у мальчика большой художественный талант. К увлечению сына рисованием они отнеслись серьезно, и отдали Юлия учиться к опытному художнику,  педагогу и живописцу  Карлу  Кюгельхену, немцу по национальности.

В течение целого года, после занятий в гимназии, юноша шел на урок своего учителя рисования. В 1867 году молодой Клевер заканчивает свою первую картину – копию полотна знаменитого в то время немецкого художника-пейзажиста Освальда Ахенбаха. Карл Кюгельхен остался доволен этой работой своего ученика. После окончания гимназии Клевер продолжил учебу в петербургской Академии художеств, но не на живописном, а на архитектурном факультете. Карьера архитектора казалась его отцу более солидной. Однако, год спустя он обратился в совет Академии художеств с прошением о переводе его в пейзажный класс. Просьбу юноши удовлетворили, и с 1868 года Юлий Клевер стал учеником профессора пейзажной живописи С.М. Воробьева, а затем М.К. Клодта. живописью.

Обучение искусству пейзажа в Академии художеств в эти годы сводилось лишь к освоению итальянской школы. Существовал даже термин «итальянский (то есть академический) пейзаж». Ю.Ю. Клеверу хотелось писать другие картины, но ни С.М. Воробьев, ни М.К. Клодт так и не оценили смелые замыслы молодого художника. Вот тогда и пришло глубокое разочарование Юлия в академических занятиях: они стали ему скучны, а теоретические курсы казались ненужными. И хотя энергичный, талантливый Клевер получил за этюды с натуры малую и большую серебряные медали, он покинул Академию Художеств  и стал искать пути в мир живописи в одиночку. Он поставил перед собой цель не окончить Академию, а достойно представить собственные картины в Императорском обществе поощрения художеств. Ю.Ю. Клевер знал, что художники, поддержанные этим обществом, получали возможность свободно творить и в конце концов становились знаменитыми.

Уже в 1871 году его картину «Заброшенное кладбище зимой» одобрили знатоки, и граф Павел Сергеевич Строганов, влиятельный член Общества поощрения художеств, пожелал  ее приобрести. В 1872 году Клевер выставил несколько картин, среди них «Перед грозою», «Закат», «Зимний вид в окрестностях Царского Села». И снова добился успеха – картину «Закат» приобрела великая княгиня Мария Николаевна (1819-1876), президент Академии художеств.

В 1874 году Ю.Ю. Клевер стал одним из членов-учредителей Общества выставок художественных произведений в Петербурге и был его членом до 1885 года. Молодой художник вел большую общественную работу. К этому времени уже сформировались его эстетические принципы, которые были противоположны передвижникам. В этом плане Ю.Ю. Клевер составлял передвижникам острую конкуренцию.

В том же 1874 году 24-летний Ю.Ю. Клевер удивил весь художественный Петербург совершенно неожиданным образом: он организовал персональную выставку, которая прошла на стендах Петербургского Общества поощрения художеств. Это было необычным делом, на которое решались лишь немногие известные живописцы, такие как И.К. Айвазовский и В.В. Верещагин.

Выставка Ю.Ю. Клевера прошла чрезвычайно успешно. После нее успех следовал за успехом. В 1875 году художник получил премию Общества поощрения художеств за картину «Запущенный парк», в 1876-м премию получила его картина «Первый снег на вспаханном поле». И уже в том же 1876 году Клевер на своей второй персональной выставке (!) показал сорок работ – десять картин и тридцать этюдов. Все были восхищены работоспособностью, упорством и талантом живописца Клевера. О нем говорили в салонах, частных картинных галереях. Картину «Березовый лес» приобрел Александр II. Это было очередной ступенью вверх для художника – покупка картины царем мгновенно решила его судьбу. Ю.Ю. Клеверу, даже не окончившему академического курса, тотчас же присвоили звание классного художника первой степени. Это звание Академия давала своим наиболее примерным воспитанникам.

Еще через два года, в 1878 году за картину “Вид запущенного парка в Мариенбурге” («Старый парк») Ю.Ю. Клеверу было присвоено звание академика. Позже эту картину отправили на Международную выставку в Париж. Картина эта настолько полюбилась зрителям, что Клевер считал ее особой, счастливой, и под названием «Парк в Мариенбурге» повторял несколько раз. В поисках новых сюжетов Ю.Ю. Клевер в 1879 году со своим приятелем В.В. Самойловым уехал на остров Нарген (в Финском заливе), виды которого были неведомы русской художественной публике. На Наргене они прожили целое лето. Самойлов рисовал в свой альбом, а Клевер один за другим делал этюды. Художник буквально купался в лучах собственной славы, практически все его картины приносили ему славу и успех. В 1881 году за картину «Лесная глушь» (1880, ГРМ) Академия художеств присвоила Ю.Ю. Клеверу звание профессора и предоставила ему в своем здании квартиру и мастерскую – ту самую квартиру и мастерскую, которую ранее в течение 60 лет занимали знаменитые педагоги живописи – М.Н. и С.М. Воробьевы. К тому времени художник уже был не один, в свою квартиру Юлий Клевер переехал вместе с молодой женой.

В эти годы Ю.Ю. Клевер написал множество картин. Мотивы для них он брал в основном из природы своей родины, Прибалтийского края, воспроизводя, главным образом, либо пейзажи пасмурной и дождливой осени, либо эффекты ярких солнечных закатов и восходов зимой. Лучшими картинами Ю.Клевера этих лет можно считать «Лес осенью» (ГТГ, Москва), «Зима» (ГРМ, Петербург), «Дорога над болотом», «Деревня на острове Нарген», «Листья пожелтелые», «Красная Шапочка в лесу», «Болото», «На корнях». Пейзажи Клевера знала и любила вся Россия, они пользовались огромной известностью, а репродукции его работ тысячами раскупались в разных уголках страны.

А в Петербурге художника ждали и профессионалы, и любители, и знатоки. Новые работы Юлия Юльевича произвели ошеломляющее впечатление: его картины ходили смотреть, их обсуждали, покупали. Затем последовало еще одно приятное событие: картину «Лес на острове Нарген» («Девственный лес») в 1880 году приобрел для своей галереи Павел Михайлович Третьяков. А поездка Ю.Ю. Клевера на остров Нарген продолжала давать «плоды». Около картины «Дом эстонского рыбака» постоянно толпились зрители: она выделялась среди других экспонатов в Обществе выставок художественных произведений. Картину «Остров Нарген» приобрел великий князь Алексей Александрович. Она пришлась ему по душе, потому что великий князь был связан с Балтикой как моряк. Не отстал от брата и Александр III: он купил картину «Лес зимой».

К началу 1880-х годов Клевер вполне сложился как художник с оригинальной творческой манерой. Вершиной взлета для Юлия Юльевича оказался 1880 год, когда он по эскизам с острова Нарген написал картину «Лесная глушь». За эту работу Юлий Клевер получил в 1881 году звание профессора пейзажной живописи и кафедру в Академии художеств. В тридцать один год художник достиг всего, что в ту эпоху было возможно для пейзажиста. Отныне для состоятельных людей считалось дурным тоном не иметь в своей коллекции картин Клевера. Теперь дверь в его мастерскую не закрывалась: шли заказчики, друзья, студенты Академии. За его работы платили огромные деньги, а по популярности он соперничал с Иваном Шишкиным.

В отличие от пейзажистов своей эпохи (кроме А.И. Куинджи), он ценил выразительность подчеркнутого пятна, силуэта, контура: они часто играли большую роль в его картинах. Современники Клевера, его почитатели, утверждали, что художник пишет ново, смело, самобытно, а произведения его заставляют сильнее любить северную русскую природу. Шумным успехом пользовались картины Юлия Клевера «Красная Шапочка» (1887), «Лес призраков» (1886), «Лесной царь» (1887), “Заброшенная мельница” (1890), “Забытое кладбище” (1890), “Рыбацкая деревня” (1892). Это были во многом фантазии художника, его «сочинения на вольную тему».

Юлий Клевер был человеком широкой натуры. Он  много зарабатывал, однако постоянно нуждался, легко тратил деньги и без счета раздавал их многочисленным приятелям, а то и незнакомым людям. Современники считали художника простым и бескорыстным человеком.

А в 1890-х годах в жизни Ю.Ю. Клевера произошел драматичный эпизод. Он косвенным образом оказался связанным с карточной игрой и деньгами. И хотя пострадал другой человек, но Клевера привлекли как свидетеля по громкому делу о финансовом злоупотреблении его знакомого, бывшего конференц-секретаря Академии художеств П.Ф. Исеева. Как говорили, тот потерпел безвинно – ответил за растраты, произведенные самим президентом Академии, великим князем Владимиром Александровичем. Для Клевера участие в судебном процессе стало серьезнейшим ударом. Он очень переживал, не мог подойти к мольберту, с домашними говорил на истерических нотах. Друзья посоветовали художнику уехать из России, пока вся эта финансово-судебная история не забудется. Семь лет прожил Клевер с семьей в Германии. И там он активно работал – проходили его выставки, у дверей мастерской не переводились заказчики, газетчики брали у художника интервью. Однако, он тосковал по России…  А в России шла война, бурлило народное недовольство властями.

Семья Клеверов вернулась в Россию в 1915 году. На вокзале художника встречали друзья и поклонники, его совсем не забыли за эти годы вынужденного отсутствия. После возвращения на родину Юлий Юльевич устроил выставку в Москве, совершил творческие поездки в Прибалтику, Финляндию, Белоруссию, Смоленскую губернию.

Ю.Ю. Клевер стал основателем целой династии живописцев: художниками стали его дочь Мария и два сына – Юлий и Оскар. Наибольшей известности из его детей достиг Юлий Юльевич Клевер-младший (1882-1942), который учился живописи у отца, а позднее в Академии изобразительных искусств в Мюнхене. Он стал признанным мастером натюрморта и пейзажа, с 16-летнего возраста принимал участие в художественных выставках Санкт-Петербургского товарищества художников. В 1910 году провёл персональную выставку в Москве. Преподавал в Рисовальной школе ТПХ в Петербурге (1902-1906; 1909-1917). Младший сын Ю.Ю. Клевера-старшего – Оскар Юльевич Клевер (1887-1975) был близок к художникам «Мира искусства» и «Голубой розы», иллюстрировал и оформлял книги, создавал эскизы театральных костюмов и декораций в Передвижном театре П.П. Гайдебурова в Петербурге. После революции работал преимущественно как художник театра и график. Дочь – Мария Юльевна Клевер (1878-1967) – писала пейзажи и натюрморты, в 1920-х годах участвовала во многих художественных выставках.

После революции 1917 года Ю.Ю. Клевера, как и других, поддерживало Общество художников имени А.И. Куинджи. В Петрограде царили беспорядки, голод, разруха. Оптимизм и жизнелюбие помогли Юлию Юльевичу дожить до глубокой старости. Он философски воспринимал бурные российские события, о прошлых днях вспоминал с улыбкой. В последние годы Ю.Ю. Клевер жил в Петрограде, преподавал в Академии Художеств и в Высшем Художественно-промышленном училище им. В.М. Мухиной, где заведовал кафедрой монументальной живописи. Продолжал писать до самой смерти. В самом конце жизни даже успел получить звание Заслуженного деятеля искусств РСФСР. Юлий Юльевич прожил долгую и богатую событиями жизнь: в ней были и поиски своего художественного стиля, и обожание зрителей, неудачи и триумфы, бедность и достаток, слава и забвение.

И все же, Ю.Ю. Клевер считал свою жизнь счастливой. Он так и не окончил Академию, но своим трудом добился невероятной популярности как художник. Он ушел из Академии художеств, но вернулся в нее, чтобы преподавать в ней в качестве профессора, учить молодых живописцев. Он успел даже оставить воспоминания, проявив себя в качестве талантливого мемуариста. Ю.Ю. Клевер умер в Ленинграде 24 декабря 1924 года на 75-м году жизни и был похоронен на Смоленском православном кладбище, недалеко от Смоленской церкви. В 1980 году его надгробие было перенесено на новое место, на Поперечной дорожке, у реки Смоленки.

Живопись Ю.Ю. Клевера была очень популярна как при его жизни, так и впоследствии. Любимый художник императорской семьи, он всегда считался мастером, востребованным художественным рынком и публикой. Он оставил большое художественное наследие, а его произведения находятся в самых крупных галереях и музеях России – в Третьяковской галерее их пять (две приобретено лично Павлом Третьяковым), в Русском музее – девять. Картины  Клевера и сейчас пользуются огромной популярностью среди коллекционеров и  волнуют миллионы поклонников живописи.